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手のひらの中の奇跡 -リスティ視点 第十話-

 ―4月13日―

 リスティ視点 第十話












 ボクの言葉に、恭也は絶句したような顔を見せる。
 この一見突拍子もない質問には実は裏が隠されている。表面的の意味の答えなどボクは期待していない。彼がその裏を読み取れるかどうかを確かめておきたかっただけだ。
 ここで問題外なのはボクの言葉に取り乱すこと。大事な場面を読み取れず心の制御ができない人間など連れて行くことはできないからだ。

 恭也はボクが見た限り、あまり表情を変えない男だ。つまり、そうする必要のあった人生を送ってきた男なのだ。そういう男に対して、このボクの心配は杞憂なのであろう。
 事実、恭也は落ち着いた姿でボクの問いを考えている。ここまで考えていると言うことは裏があるのかどうか、を考えているのだろう。


 ――合格だね。


 この後、恭也がどんな答えを出そうとボクには余り興味はない。ここまでの一連の彼の動作で知りたいことが全てわかってしまったからだ。
 この場の恭也に興味を失ったボクは、視線を少し斜め上に向ける。そこには桜の木が植わっていた。五部咲きと言ったところだろうか。今年も桜の季節がやってきた事に、少し心が安らぐ。

 これが終わったら、恭也を花見にでも誘ってみよう。さざなみの皆がビックリするかもしれないけどね。ハハ、真雪にからかわれるね。


「ふふ」


 いつの間にか考えにふけり、顔にまで出てしまっていたことに驚く。恭也の方に視線を戻すと、まだ彼は少し下を向き、考えにふけっているところだった。
 その事実に内心ほっとする。少し調子にのりすぎたようだね、とボクは先ほどの失態に反省することにした。恭也をテストしていたはずの項目を自分が守れないようでは話にならない。
 しかし、これは少し時間がかかりすぎではないだろうか。悩むのもいいが決断する気を逃すようでは話にならない。彼がそのような過ちを犯す前に、回答を促すことにした。


「あんまり時間もないから、さっさと答えてくれないか?」


 すると恭也は少し驚くような顔を見せた後、何時もの仏頂面に戻った。


「人を殺めたことはありません……一度も」


 そう何時もよりも真剣な声で彼はそう言った。ボクはその回答によりも彼の声質に聞き惚れていた。何故だかわからないが、彼のその答えが彼にとって何か尊いものであるかのように感じた。
 やはり、彼を選んだ事は間違いではなかったのだ。


「そうか。わかった」


 知りたいことは全て知り、この場にいる事は不要となった。おそらくそろそろ予鈴の鳴る時間だ。あまり悠長にはしていられない。
 ボクは彼に背を向け、この場を立ち去る事にした。


「まき……リスティさん?」


 当然のように彼が何事かと問いかけてくる。今、間違えそうになったのは少し減点かな。


「そろそろ予鈴が鳴る。君も教室に戻った方がいい」


 これも当然のように、何時ものボクとは違う教師の仮面をかぶってそう忠告した。
 そんな自分の行動に、ボクらしくないとわかってるんだけどね、とつまらない事を考えてしまった。


 ――あ、言い忘れてたね。


 数歩ほど歩いたところで、言い忘れていた事に気づき、肩越しに彼に話しかけることにした。


「あぁ、作戦については明日話すから放課後残っておくように。いいね?」

「は、はい……」


 そんな間の抜けた声は彼のイメージとは程遠いものだった。










 今日一日の学校での出来事はと言うと、朝の恭也との一件以外は何時もより平穏な一日だった。昨日みたいに誰かがさらわれると言う訳でもなく、おとといのように誰かが意識不明になるという訳でもなかった。
 ボクとしてはすでに証拠は出揃い、後は踏み込むだけなので何も起きてくれない方が助かる。後は佐藤に気づかれないように行動を起こすだけだ。気づかれたら間違いなく面倒ごとが起こる。それだけは避けておきたいことだ。

 ポケットから愛用のジッポを取り出す。口に加えた煙草に火をつけようとするが中々点火してくれない。
 オイルが切れたんだろうか、と思うが手元に予備は無かったので諦めずに火をつけようとする。都合十数回後、無事タバコに火をつけることができた。これだけのことで凄く嬉しい気分になるのはボクが本物の煙草飲みの証なのだろう。


 ――こいつがないとどうも駄目だ。


 煙草がないと、どうも自分の思考が上手く回ってくれない。ボクの中で何かを考える時には煙草は必要不可欠な存在になっている。つまり、煙草を吸っている時はボクが何かを考えている時が多いのだが、今回もその時だった。

 職員室の自分の席に深々と座り、ボクことリスティ槙原は事件の事について頭をめぐらせていた。正しくは、昨日さらわれた生徒、月村忍についてだ。
 あの子を守ることができなかったのはボクの失態だ。彼女に同情している訳ではない。ボクの心が壊れていようが何だろうが、ボクがいながらさらわれたと言う事実に腹を立てているからだ。


「教師としては失格なんだろうけどねぇ……」


 彼女は恐らく無事ではないだろう。状況から言って、意識不明事件と誘拐事件は犯人が一致しているはず。以前に意識不明となった彼女たちと同様に月村忍もまた、意識不明となって発見される可能性が高い。
 だが、もう一つの可能性も残されている。
 二つの事件が同じ犯人による手のものだとしたら、何故二つに分ける必要があったのか、だ。可能性はいくつか挙げられるが、ボクが予測した結果は襲われた二つの事件の被害者にそれぞれなんらかの共通項があったか、もしくは二つの事件では彼らの用途が違う、という二点。
 おそらく、ボクが後者だと予測している。今までかなりの数の人が誘拐されている。となるとそれだけの数を監禁、もしくは軟禁しておくのは至難の事だ。ということは、つまり――


 ――Yes……すでに殺されてしまっている可能性が高い。


 この状況でボクが予測する最良の結果は、月村忍がなんらかの理由でさらわれ、いまだその役割を果たしておらず、監禁されている、という状況だ。
 幾らボクだって人死にが見たいわけではない。生きていることに越した事はないのだ。それに何より、その方が喜ぶだろうから。
 その瞬間、自分のどこかがゆれたような感じがした。それが何だったのかわからない。その違和感はすぐ消えてしまった。
 自分の中で何かが変わり始めているのだろうか、と首をかしげ、短くなった煙草を灰皿に押し付けるのだった。











 やはり今日も越野の部屋の前に立つ。一日一回の口頭での報告とはいえ、何度もここを訪れるのはやはり気が重い。できればあまり絡みたくない相手なのだ。
 しかし、そうは言っていられない。ボクにとっても越野にとってもこれは利害の一致する大事な作業なのだ。
 何時もより大きく見える扉にため息をつき、半ば諦めがちな感じでボクは扉を開くのだった。
 扉を開けると、大きな体を目いっぱい椅子にもたれかけ、紙の束を眺めている部屋の主を見て取ることができた。


「お前か、そこでちょっと待ってろ」


 越野はこちらを全く見ずに、ボクであることを言い当てた。一見凄い事のように思えるがそうでもない。この部屋を訪れる人物が極端に少なければ言い当てる対象もまた少ないのだ。
 この部屋の独特の雰囲気が好きな人間はボクの知るところ、まず皆無と言っていい。張本人である目の前にふんぞり返っている男を除いた話だが。
 当の越野はなにやら真剣な顔で紙の束を眺めている。これはボクがこの部屋に来る随分前から読んでいるのだろう。見た感じ数十枚以上ある紙の束が越野の目の前に積まれている。
 一体、何が書かれているのだろうか、と思うが、ボクが勝手に見てもいい資料かどうかわからない。それ故に机の上においてある紙の束に手を伸ばす事はできなかった。
 だからこそ、ボクは彼にその内容を尋ねるのだった。


「なんだい? その紙の束は」

「――ん……近々署内のLANを新しく組み直そうという動きがあってな。それに関する資料だよ。まったく、頭の悪い作業だ」


 越野は本当に嫌だ、と顔をしかめながらそう言った。越野の言おうとしていることは何となくわかる。要は情報化の進む昨今、新しいLANを構築するのは結構な事だが、それよりもまず、この紙媒体の報告書がそれに矛盾している、と言いたいのだ。
 越野の考えにはボクも概ね同意である。上に座る頭の固い連中のせいで完全な情報化が一向に進んでいないのだ。


「随分とつまらなそうだね」

「当たり前なことを聞くな。お前らしくもない」

「Sorry。確かにボクらしくないね」


 そんな些細な会話も今の彼にとっては不機嫌になる要素の一つなのだろう。
 だが、そんな事で時間を潰すほどボクは暇な訳でもない。彼が聞いているにしろ、聞いていないにしろ話を進めることにした。


「そんな事より、報告させてもらうよ。ボクも余り暇ではないのでね」

「言いたい事はわかってる。強制捜査の事だろ? そこにおいてある封筒を持っていけ。令状だ」

「――おいおい。そんな軽々しく扱っていいのかい?」

「どちらにしろ、結果は一緒だ。やることもその後も結果も変わらない」


 あまり関心のなさそうな越野に、一発拳を叩き込んでやろうか、とも思ったが、この男に素手で勝てる訳がない。それは諦める事にした。


「そうか。じゃあ、ありがたくもらっていくよ。明日の夕方行って来るよ」

「あぁ。それくらいの時間に人も回しておくから安心しろ」


 最後まで紙から目を離さなかった越野は最後まで関心のなさそうな声でそう言った。
 本当にあの紙はそんな内容だったのだろうか、そんな事を考えてしまいそうになるくらい越野の目は真剣だった。
 扉を後ろ手に閉めた後も扉の前でボクはじっと立ち止まり、その事を考えざるを得なかった。












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手のひらの中の奇跡 -恭也視点 第八話

 ―4月13日―

 恭也視点 第八話










 彼女の言葉に耳を疑う。
 今、彼女は確かに、お前は人を殺した事があるか、と言った。
 俺は聞き違いか、と彼女の顔を見る。しかし、彼女の顔に冗談の色が含まれている訳でなく、それが事実である事を認識する他無かった。


 ――記憶が確かならば、人を殺めたことなど一度も無い……


 だが、ここで馬鹿正直に返すのもどうか、俺は考える。
 言葉どおり受け取るならばそれでいい。しかし、この質問は何か他の回答を求められているような気がする。例えば、俺の任務に対する覚悟をテストしているとも考えられる。もしくは、そうする必要があるかもしれない。
 無意識に握りこんだ拳が汗ばんでいる。彼女にそれを悟られぬよう、俺はゆっくりと開く。校舎裏に吹き込む風が汗ばんだ手を癒してくれた。


「あんまり時間もないから、さっさと答えてくれないか?」


 リスティさんは少し不機嫌な顔をしている――減点一……

 あまり考える時間はなさそうだ、そう思った俺は意を決し、答えることにした。


「人を殺めたことはありません。一度も……」

「――そうか。わかった」


 彼女はどこか納得したかのような顔を見せ、背を向ける。


「まき……リスティさん?」

「そろそろ予鈴が鳴る。君も教室に戻った方がいい」


 そう言うと、すたすたと背を向けながら歩き出した。
 彼女のあっさりした様子に惚けていると、数歩進んだところで彼女は足を止めた。そして肩越しに振り返り――


「あぁ、作戦については明日話すから放課後残っておくように。いいね?」

「は、はい……」


 再び彼女は歩き出し、その場を去った。
 一人残された俺は一人呆然とする。校舎でさえぎられ、日の当たらぬここは春というのにまだ肌寒い。脇に咲くしおれたタンポポの花があまりにも今の俺とそっくりで、何か言葉にしづらい気持ちでいっぱいだった。










 そして、人一人いようがいまいが時間は進んでいく。
 教壇では何時ものように先生が熱心に授業を進めている。だが、その声は俺の耳には全く届かず、俺の意識は当然の如く隣の席にいるはずの女の子に向けられるのだった。


 ――月村……無事だといいが……


 なんて矛盾。一体誰のせいで誰のせいでさらわれる事になった。もう少し頭を使え、高町恭也。


 ――確かに俺は守りきる事ができなかった……だが。


 では、何故月村忍はさらわれなければならなかったのだ。いい加減、気づいたらどうだ。彼女にさらわれる理由があったのか?


 ――そういえばそうだ……一体月村は何故……


 そう。考えるべきはそこだ、高町恭也。お前の目から見た彼女はどうだ。美少女という事以外はなんらかわらぬ女生徒ではなかったか? それならば彼女にさらわれる理由などなかろう。それとも、犯人は誰でも良かったのか?


 ――い、いや……それでは、待ち伏せてまでさらう意味がわからない。


 じゃあ、答えは一つだ。ほら、そんなに強く握ったら折れるぞ?


「―――ッ」


 何時の間にかシャーペンを強く握りこんでいた。俺は震える拳をゆっくりと開く。カランとシャーペンが手から離れ、机の上に転がった。
 高ぶる気持ちを抑えるため、周りに気取られぬよう深呼吸をすることにした。
 一つ……二つ。高ぶっていた気持ちが少しずつ治まっていくのを感じた。
 悟られていまいか、と前を見ると、先生は先程と同じように教壇の上で熱心に授業を進めていた――とりあえず、安心だ。


 ――しかし……


 先程まで考えていた事を思い出す。
 一体、何故月村はさらわれたのか。自ら考えたように無差別という事はおそらくない。理由はさっき考えたとおりだ。
 という事は、それがわかればこの事件の犯人が見えてくるのではないだろうか、と考えたところで、一つ重要な事を思い出す。
 リスティさんが何か気づいているらしい、という事。
 彼女は俺に協力を求めてきた。おそらくは俺は剣として彼女を守る役目だろう。それ以外、俺が役に立つことはない。方法はわからぬが、彼女は諜報にも長けているに違いない。事件のことについて何か掴んでいるはずだ。


 ――つまり、俺は余計な事は考えない方が吉か。


 この授業は、自らの不器用さにほとほと呆れる時間だった。











 何時ものように、昼休みの時間が訪れた。
 授業が終わった、特に何をする気も起きず、そのまま座っていた。確かに腹が減っているのは確かだが、今の俺には些末なことと感じられた。
 教室内の喧騒に耳を傾けてみる。何時もと違う自分の行動に少し新鮮さを感じる。
 黒板を吹きながら喋っている数人のクラスメイトは、昼休みに何をして遊ぶか、を話し合っているようだ。提案されるものの全てが球技である事から、彼らは昼休みの度にこうしてグラウンドで遊んでいる事がわかる。
 またある者は、昨日のテレビ番組について話し合っている。俺自信、あまりテレビには興味がないが、彼らが話し合っていた番組はそんな俺でもわかる有名な番組だった。

 周りにはらっていた意識を戻し、ゆっくりと目を開く。すると、目の前には赤星の姿があった。


「よ。どうした? 高町」

「いや……なんでもない」


 赤星は俺の無愛想な返しに慣れていると言わんばかりにまるで気にしない顔をしている。赤星は赤星で悩むことがあるだろうが、それを感じさせない穏やかな笑み。俺は素直にこの男を尊敬する。


「連日続いてた事件が、昨日は起こらなかったみたいだな。高町? 何かわかったことあるか?」


 先程の穏やかな笑みを消し、真剣な顔をして赤星はそう言った。


 ――昨日は起こらなかった……?


 月村の事について赤星は何も知らないらしい。それどころか、この人望のある男が知らないのなら、事件にすらなっていないようだ。俺はそのことに少し安心する。


「いや……俺の頭じゃさっぱりだ。お前も知ってるだろう? 俺の成績」

「成績は関係ないだろ? 案外お前はこういう事に向いてそうだと思ったんだがな」

「それは買いかぶりすぎと言うものだ」


 先程まで沈んでいた心が少し穏やかになるのを感じる。何も知らないこの親友と話すことで、少しずつ昨日の後悔を忘れさせてくれるようだ。
 自然と自分の口元が笑みになっていく。


「そうか。それじゃ、飯はどうする? 食堂はもう間に合わないっぽいから、パンしか無理そうだけど」

「――飯か。そうだな。今日はパンにするか」

「よし、じゃあ、早く行くぞ。なるべく好きなパンを買いたいからな」


 促す赤星にうなずき、俺は席を立つ。その時、視界の端にちらっと月村のいない席が映った。


 ――もう少し、待っててくれ……


 赤星に気取られぬように必ず助けてやる、と俺は誓った。握り締めた拳が初めて誰かを助けることに使われようとしていた。購買へと向かう最中、俺は自分の中の気持ちが高ぶるのを感じていた。
 そして、それはある種の不意打ちだったのかもしれない。


「あれ、赤星に高町くんじゃないか」


 突然かけられた声に俺たちは振り返る。そこには、プリントの束を抱えた生徒会長の姿があった。


「あぁ、佐藤。さっきぶりだな」

「その様子だと今から飯のようだな。食堂はもう間に合わんぞ?」

「大丈夫大丈夫。今日はパンだから」


 何故か俺にはその時、嫌な予感があった。それが何なのかまったくわからない。強いて言えば、佐藤の雰囲気がこないだより違って見えたのだ。


「で、どうしたんだ? そのプリントは」


 そう、それは俺も気にはなっていた。何故か佐藤は何枚あるのかわからないプリントの束を抱えているのだ。


「あぁ、ホントなら秘密なんだが、相手がお前らだし、どうせ後で知る事になるから教えておこう」


 佐藤は少しおどけた仕草でそう言った。そう言った姿が変に似合う男だ、と場違いな感想を抱いていた。


「完全に実施されるとは決まってないんだが、この学校内に学内ネットワーク環境を構築させようと思ってね。時代は情報化社会だ。ここで一歩でも先に進まないと取り返しの付かない事になるだろうから、生徒会の方で提案してみたんだ」

「へぇ……俺はパソコンのことについてはほとんど知らないからなぁ……高町。お前はどうだ?」

「聞く相手を考えろ」

「だな。妹のなのはちゃんはこういうの強いのに」

「――向き不向きと言うやつだ」


 本当にそう思う。俺となのはでは父さんから引き継いでいるものが何故か違う――不思議な話だ。


「へぇ、高町くん、妹いるんだ?」

「あぁ、年は結構離れてるがな」

「ほうほう……って、あんまり待たせるとパンがなくなるな。悪いな引き止めて」

「いや、いいよいいよ」


 爽やかな男二人に仏頂面の男が一人。周りからはどう見えているのか。少し気になる。


「じゃ、また今度話そう」


 そう言って、佐藤は持ちにくそうな束を抱えて去っていった。後輩とおぼしき人たちに挨拶をされている。やはり、生徒会長だけあって人望は並のものではない。


「高町、行くぞ」


 数歩先に居た赤星がそう言った。付いてこない事に疑問を思って振り返ってみれば案の定、というやつだろう、そう思うと俺は首を振り、赤星の下へ駆け足で近寄った。


 ――まさかな。


 この時期に別の生徒会の仕事とは少し不思議に思ったが、それ程忙しいのだろう、と結論付けた。










 俺はゆっくりと目を開いた。
 辺りは何も見えず、暗闇で支配されている。それはそうだろう、時間も時間だし俺が自ら電気を消したのだ。
 最近、いつもなら考えないどうでもいいことを考え込んでしまう。この年になって自分の中で何かが変わったのだろうか。自らを取り巻く環境がおそらくはそうさせているのだ、そんなどうでもいいことを考えていた。


「――――」


 少しずつ暗闇に目が慣れてくる。余り広くないこの空間の中で、俺は一人神棚の前で座禅を組んでいる。これは俺にとって余りに重要なことなのだ。
 組んだ手を外し、両の拳を握る。その手に持つものを想像し、眼前へとゆっくり持ってくる。拳をゆっくり開く。


 ――今、この手には何もない……


 自分の手のひらを見る。それは同年代の人たちと比べて、あまりに堅く、あまりに平穏を感じさせないものだ。
 人より堅いこの手のひらは、人より多くのものを持つことはできない。それは自分が一番良くわかっていることだった。


 ――この手で何がつかめるのか……


 その問いに答えてくれるものは誰も存在しない。
 手のひらから視線を上に向ける。うっすらと神棚が見える。そこに眠る人は一体その手に何を掴んでいたのか。あの偉大すぎる背中で何を背負っていたのか。


「――よし」


 俺は座禅を解き、立ち上がる。そして神棚に一礼をし、道場を出ることにした。
 外は少し肌寒く、空には何時もより多い星空が広がっている。


 ――待っていろ、月村。


 空に向かって改めて俺は決意をした。












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